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Rampe d'El-Guisr.

© Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

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Titre : Rampe d'El-Guisr.

Auteur : Louis CUVIER
Dimensions : Hauteur 19.9 cm - Largeur 26 cm
Technique et autres indications : Epreuve sur papier albuminé.
Vers 1866-1867.
Album sur l'Isthme de Suez.
Lieu de Conservation : Musée d'Orsay (Paris) ; site web
Contact copyright : Agence photographique de la Réunion des musées nationaux. 254/256 rue de Bercy 75577 Paris CEDEX 12. Courriel : photo@rmn.fr ; site web
Référence de l'image : 00-026497 / PHO1991-18-16

Chantier d'El-Ferdane.

© Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

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Titre : Chantier d'El-Ferdane.

Auteur : Louis CUVIER
Dimensions : Hauteur 19.8 cm - Largeur 26.3 cm
Technique et autres indications : Epreuve sur papier albuminé.
Vers 1866-1867.
Album sur l'Isthme de Suez.
Lieu de Conservation : Musée d'Orsay (Paris) ; site web
Contact copyright : Agence photographique de la Réunion des musées nationaux. 254/256 rue de Bercy 75577 Paris CEDEX 12. Courriel : photo@rmn.fr ; site web
Référence de l'image : 00-026489 / PHO1991-18-13

Pertuis en construction, ateliers et magasins de l'entreprise B.L. et Cie.

© Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

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Titre : Pertuis en construction, ateliers et magasins de l'entreprise B.L. et Cie.

Auteur : Louis CUVIER
Dimensions : Hauteur 19.9 cm - Largeur 26.1 cm
Technique et autres indications : Epreuve sur papier albuminé.
Vers 1866-1867.
Album sur l'Isthme de Suez.
Lieu de Conservation : Musée d'Orsay (Paris) ; site web
Contact copyright : Agence photographique de la Réunion des musées nationaux. 254/256 rue de Bercy 75577 Paris CEDEX 12. Courriel : photo@rmn.fr ; site web
Référence de l'image : 00-026482 / PHO1991-18-10

Plan incliné n°11 à Chaloup.

© Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

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Titre : Plan incliné n°11 à Chaloup.

Auteur : Louis CUVIER
Dimensions : Hauteur 19.9 cm - Largeur 26.1 cm
Technique et autres indications : Epreuve sur papier albuminé.
Vers 1866-1867.
Album sur l'Isthme de Suez.
Lieu de Conservation : Musée d'Orsay (Paris) ; site web
Contact copyright : Agence photographique de la Réunion des musées nationaux. 254/256 rue de Bercy 75577 Paris CEDEX 12. Courriel : photo@rmn.fr ; site web
Référence de l'image : 00-026468 / PHO1991-18-5

  Contexte historique

L’Album sur l’Isthme de Suez

Le projet qui consiste à relier la mer Méditerranée à la mer Rouge en perçant l’isthme de Suez date de l’Antiquité, mais ce n’est qu’au XIXe siècle que le Canal de Suez est enfin réalisé. Le 30 novembre 1854, Ferdinand de Lesseps obtient du vice-roi d’Égypte la concession de la zone du canal pour une durée de quatre-vingt-dix-neuf ans et le 19 mai 1855, il fonde la Compagnie universelle du canal maritime de Suez qui dirigera la construction de l’ouvrage de 1859 à 1869.

Réalisé à partir des plans de l’ingénieur français Louis Linant de Bellefonds (1799-1883) (réalisés entre 1822 et 1833) et ceux de l’Autrichien Alois Negrelli, le percement de l’Isthme de Suez comprend de nombreuses étapes et plusieurs chantiers. L'Album sur L’Isthme de Suez réalisé par Cuvier comporte les quatre images présentées dans cette étude.

  Analyse des images

Les chantiers de Suez

Rampe d’El-Guisr, Chantier d’El-Ferdane, Pertuis en construction et Plan incliné n°11 à Chaloup ont été prises sur le lieu des travaux, entre 1866 et 1867. Sur les quatre photographies (comme sur la plupart de celles composant l’album) Cuvier choisit un plan large et une prise de vue généralement surélevée.

Rampe d’El-Guisr
est le cliché le plus incarné et le plus humain, qui montre les ouvriers aux prises avec la rampe, suggérant l’importance du travail à effectuer par le contraste entre la rampe, imposante, les barques et les hommes.

Plus « lointaines », Chantier d’El-Ferdane, Pertuis en construction et Plan incliné n°11 à Chaloup doivent leur composition à l’utilisation de la perspective et des lignes droites formées par le cours d’eau (Chantier d’El-Ferdane), les canaux (Pertuis en construction ou les rails (Plan incliné n°11 à Chaloup). Sur ce dernier cliché, la route ainsi percée semble même infinie, nouveau passage presque métaphorique de l’isthme tout entier.

  Interprétation

Le symbole Suez

S’il a au départ une vocation informative, documentaire et même technique (il peut servir aux ingénieurs de la Compagnie), l’Album sur L’Isthme de Suez est aussi conçu comme un témoignage « pour l’histoire ». Une archive moderne (usage de la photographie) pour un projet d’innovation censé marquer le progrès du siècle et indirectement destiné à une plus large audience. En effet, les travaux proprement « pharaoniques » impressionnent et passionnent un public européen (et notamment français) curieux de nouvelles prouesses techniques, et fier de cette marque triomphante du « progrès ». La construction du canal de Suez est la concrétisation des idées saint-simoniennes.

Les clichés de Cuvier, même s'ils restent assez neutres et objectifs, ne sont pas dénués de prétentions artistiques ou symboliques. Ainsi, au-delà de la grande précision des photographies (tous les lieux et la nature des ouvrages en cours sont indiqués), le choix du large plan suggère l’immensité de la tâche, renvoyant de ce fait à une certaine mythologie (égyptienne aussi) d’un travail herculéen moderne. Plus que le nombre d’ouvriers nécessaires (les hommes sont à peine visible), Cuvier insiste sur la perspective (au sens propre et figuré) de la réalisation. Plan incliné n°11 à Chaloup, Pertuis en construction et Chantier d’El-Ferdane notamment, qui semblent insister sur l’organisation planifiée, rationnelle et maîtrisée (lignes droites, utilisation des rails et du train) d’un espace vaste et nu. Si l’homme se rend « maître et possesseur de la nature », c’est de manière presque désincarnée.

Dans cette approche, l’atmosphère « paisible » et presque statique des différentes scènes (effet obtenu par le choix d’une vision d’ensemble et surplombant les chantiers) refuse l’idée d’un chantier désordonné et bourdonnant que l’on pourrait associer à l’Egypte, pour promouvoir celle d’une réalisation mathématique, presque austère et inéluctable.

Auteur : Alexandre SUMPF


Bibliographie

  • Ferdinand DE LESSEPS, Question du Canal de Suez, Paris, Henri Plon, 1860.
  • Nathalie MONTEL, Le Chantier du canal de Suez (1859-1869). Une histoire des pratiques techniques, Paris, Presses de l'Ecole nationale des Ponts et Chaussées.
  • Catherine SALLES, Le Second Empire, Paris, Larousse, 1985.

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