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Antoine Ignace MELLING

L'institution des prix décennaux

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Institution des prix décennaux.

© Photo RMN-Grand Palais (Institut de France) - Gérard Blot

Agrandissement

Titre : Institution des prix décennaux.

Auteur : François-Frédéric LEMOT (1772-1827)
Lieu de Conservation : Bibliothèque de l'Institut (Paris) ; site web
Contact copyright : Agence photographique de la Réunion des musées nationaux. 254/256 rue de Bercy 75577 Paris CEDEX 12. Courriel : photo@rmn.fr ; site web
Référence de l'image : 04-511710 / Ms1292-calque4

  Contexte historique

Un concours avorté

Le 11 septembre 1804, Napoléon décrète l’institution de prix pour récompenser tous les dix ans les artistes, auteurs, savants et inventeurs qui ont réalisé les créations les plus significatives depuis son coup d’état des 18 et 19 brumaire an VIII (9-10 novembre 1799). En novembre 1809, il réactualise ce concours, porte à 35 le nombre de prix, dont 9 de première classe, et charge les présidents et secrétaires perpétuels de l’Institut (qui remplace depuis 1795 les anciennes académies royales supprimées au début de la Révolution) de lui choisir puis de juger les productions significatives réalisées durant la première décade de son gouvernement. Leurs rapports doivent ensuite être soumis aux quatre classes de l’Institut et la cérémonie de remise des prix est prévue pour le 9 novembre 1810.

  Analyse de l'image

Une médaille non frappée

Depuis 1806, le sculpteur François Frédéric Lemot assiste son homologue Antoine-Denis Chaudet comme dessinateur pour la commission des inscriptions et médailles de l’Institut qui propose textes et sujets de médailles pour glorifier les hauts faits du règne. Leurs projets pour l’Histoire métallique de Napoléon Bonaparte (série de médailles à sa gloire) furent rarement frappés. Dominique Vivant-Denon, directeur du musée Napoléon (nom du musée du Louvre sous le Premier Empire) et administrateur des arts, est chargé de la commande, mais il préfère ceux exécutés sous sa direction à la Monnaie.

Un manuscrit provenant du Secrétariat de l’Institut nous conserve le projet de chaque médaille, sous la forme d’un dessin calqué, accompagné d’un texte descriptif.

Le calque du dessin de Lemot célébrant l’Institution des prix décennaux confirme que son projet a été validé par l’Institut. Minerve, qui symbolise cette institution, est représentée assise seule et distribuant les premiers trophées ; d’autres couronnes de lauriers et des palmes sont posées près d’elle sur un autel.

  Interprétation

L’opposition intellectuelle de l’Institut contre Napoléon

L’Institut remet ses rapports à l’empereur en 1810. Napoléon partage ses choix en sciences et techniques. Lagrange doit être récompensé pour son ouvrage sur la Théorie des fonctions analytiques, Laplace pour son Traité de mécanique céleste, Berthollet pour son Essai de Statistique chimique et ses Éléments de l'art de la teinture, Montgolfier pour l’invention du bélier hydraulique et Oberkampf pour sa manufacture.

En matière artistique, les choix ne rencontrent pas l’approbation de Napoléon. Rare foyer de (sourde) opposition intellectuelle contre le pouvoir, l’Institut rechigne même à considérer la candidature du Génie du Christianisme de Chateaubriand pour un premier prix malgré la demande expresse de l’empereur. Napoléon veut aussi le premier prix de peinture d’histoire pour son premier peintre David. Ce que l’Institut refuse. L’empereur ajourne donc sa décision finale.

Lemot est primé pour sa décoration du tympan de la Colonnade du Louvre (modifié sous la Restauration). Son dessin de l’institution des prix est quant à lui retenu par Denon pour servir de modèle aux médailles à décerner. Le projet avorté de médaille de l’Institut par Chaudet, aussi proposé pour commémorer la remise des prix, représentait cette fois-ci Napoléon remettant les trophées avec, reléguée comme décoration à l’arrière-plan, une petite statue de Minerve…

Auteur : Guillaume NICOUD


Bibliographie

  • Ernest BABELON, Les Médailles historiques du règne de Napoléon Le Grand, empereur et roi, publiées sous les auspices de la Société de numismatique de New-York, Paris, 1912.
  • Annie JOURDAN, Napoléon. Héros, imperator, mécène, Paris, Aubier, 1998.

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