• Deuxième vue du port de Bordeaux, prise du château trompette.

    Joseph VERNET (1714 - 1789)

  • Première vue de Toulon, vue du pont-neuf prise à l'angle du parc d'artillerie.

    Joseph VERNET (1714 - 1789)

  • Vue du port de la Rochelle.

    Joseph VERNET (1714 - 1789)

  • Intérieur du port de Marseille.

    Joseph VERNET (1714 - 1789)

Les ports au XVIIIe siècle

Date de publication : Décembre 2012

Professeur d'histoire moderne à l'Université de Nice-Sophia Antipolis.

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Contexte historique

L’essor des grands ports français au siècle des Lumières

Le XVIIIe siècle est marqué par la croissance urbaine (le royaume gagne près de 8 millions d’habitants entre 1715 et 1789) et la croissance des échanges maritimes. Marseille, qui rattrape les pertes démographiques de la peste de 1720, et Bordeaux dont la population passe de 50 à 110 000 habitants, sont les deux grands ports du commerce extérieur français.

Bordeaux connaît grâce aux échanges transatlantiques et notamment avec les « Isles à sucre » (les Antilles) un essor remarquable. L’enrichissement des élites urbaines et la volonté de modernisation des intendants rivalisent et se conjuguent pour faire de la capitale de la Guyenne un modèle de l’urbanisme des Lumières. Le quai des Chartrons et ses maisons de commerce européennes deviennent le symbole de la prospérité des ports du Ponant (ports de la façade atlantique).

C’est dans ce contexte que le marquis de Marigny, surintendant des bâtiments, arts et manufactures de Louis XV, commande en 1753 au peintre Joseph Vernet qu’il a remarqué lors d’un voyage à Rome en 1750 la série des ports de France, soit 24 tableaux, payés chacun 6 000 livres, dont 15 seront achevés avant 1765.

Analyse des images

L’artiste et la commande royale

Frère de la marquise de Pompadour qui joue alors un rôle déterminant dans l’animation de la production artistique par la protection et les commandes royales, le marquis de Marigny demande à Joseph Vernet de peindre les ports avec une rare précision. Il connaît ses qualités et notamment sa maîtrise de la veduta (paysage urbain avec au premier plan des scènes de la vie quotidienne peintes avec beaucoup de réalisme) qui a fait son succès auprès des touristes de qualité en Italie. En le proposant à Louis XV pour peindre ses marines, il écrit : « Ses talents, qui peuvent être d’une grande utilité dans un État qui a l’avantage de renfermer dans son sein les ports les plus beaux et les plus commodes, doivent faire désirer à Sa Majesté d’attacher à son service le plus capable de les représenter sur toile. »

Dans le cas de Toulon par exemple, exemple même du port et de l’arsenal militaire, Vernet doit peindre trois tableaux, correspondant aux différents angles de vue requis. La grande taille des tableaux (8 × 5 pieds soit 273 × 165 cm) permet aussi la précision du détail. Dans L’Intérieur du port de Marseille (les deux tableaux consacrés au port phocéen ouvrent la série), peint depuis le haut du pavillon de l’Horloge qui domine le quai, on voit en arrière-plan un navire abattu en carène pour inspection de sa coque. Dans la foule des badauds qui se pressent autour du personnel du port et des ballots de marchandises de toutes provenances débarqués dans ce « port mondial » du XVIIIe siècle, selon l’expression de Charles Carrière, Joseph Vernet a choisi de représenter son épouse et son fils (sa famille l’accompagne d’ailleurs sur le terrain).

L’artiste a cependant parfois pris quelque liberté avec l’observation fidèle des infrastructures portuaires. À l’époque, La Rochelle voit son développement handicapé par l’envasement du port. Or, le peintre préfère peindre ici l’activité et le dynamisme du port.

Interprétation

L’ouverture aux horizons maritimes

Cette commande royale est remarquablement documentée car le marquis de Marigny a non seulement donné au peintre un cahier des charges très précis, port par port, tableau par tableau, mais demandé à Joseph Vernet des rapports d’activité réguliers où ce dernier précise l’avancement de ses travaux : observations, sites retenus, esquisses… Si la commande reste inachevée : 10 tableaux n’ont pas été réalisés, elle reste remarquable par son ampleur.

La série des ports de France témoigne de l’intérêt de la monarchie pour les horizons maritimes et de ses ambitions en la matière, alors que Louis XV et Louis XVI connaissent en fait très peu la mer – le premier s’est seulement rendu au Havre, le second à Cherbourg. Face à la redoutable puissance navale, commerciale et coloniale de la Grande-Bretagne, dont la démonstration de force est éclatante pendant la guerre de Sept Ans (1756-1763) contemporaine de la réalisation de cette série, le pouvoir royal veut faire la preuve du dynamisme de sa marine et de ses ports.

C’est particulièrement vrai dans le cas d’un port militaire comme Toulon. La série fait également écho à la volonté des Lumières techniciennes (Contrôle général des finances, inspecteurs des manufactures, corps des Ponts et Chaussées) de mesurer l’ensemble du territoire, d’en développer les infrastructures et les potentialités économiques. Tous ces tableaux sont à leur manière des manifestations du goût du XVIIIe siècle pour les enquêtes de terrain et la mise en série des connaissances.

Bibliographie

Joseph Vernet (1714-1789), exposition 15 oct. 1976 – 9 janvier 1977, catalogue par Luc BAYLE, musée de la Marine, Paris, 1976.

Joseph Vernet (1714-1789). Les ports de France, Arthese, Paris, 1994.

INGERSOLL-SMOUSE Florence, Joseph Vernet, peintre de marine. Étude critique etc., Éditions Bignou, Paris, 1926, 2 vols.

Pour citer cet article
Pierre-Yves BEAUREPAIRE, « Les ports au XVIIIe siècle », Histoire par l'image [en ligne], consulté le 30 Juillet 2016. URL : http://www.histoire-image.org/etudes/ports-xviiie-siecle?i=1274&d=11&c=port&id_sel=2386
Liens

Notices des œuvres sur le site du musée national de la Marine
le port de Bordeaux : http://mnm.webmuseo.com/ws/musee-national-marine/app/collection/record/9873
le port de Toulon : http://mnm.webmuseo.com/ws/musee-national-marine/app/collection/record/9872
le port de La Rochelle : http://mnm.webmuseo.com/ws/musee-national-marine/app/collection/record/9874
le port de Marseille : http://mnm.webmuseo.com/ws/musee-national-marine/app/collection/record/9880

Un dossier multimédia consacré à la série des ports de Joseph Vernet sur le site du musée national de la Marine
http://www.musee-marine.fr/programmes_multimedia/vernet/

Commentaires
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Pauline158 le 27/09/2015 à 08:09:38
Ce site apprend beaucoup de chose sauf que je ne trouve pas ce que je recherche c'est dommage
lily le 14/08/2015 à 04:08:32
Ce n'est pas le drapeau français, c'est le drapeau néerlandais, il s'agit plus précisément d'une version du drapeau des Provinces Unies( nom des Pays -Bas au XVIIIe siècle)
Alex le 17/12/2014 à 05:12:52
très intéressant pour l'histoire des arts en effet, mais si vous faites attention il y a le drapeau bleu blanc rouge (le drapeau de la révolution ) à droite, mais ce tableau a été peins avant la révolution. Cela m'a intrigué. S'il y a quelqu'un qui sait pour quoi j'aimerai qu'il m'en face part.
merci d'avance !
333lea333 le 20/09/2014 à 05:09:35
Merci pour l'histoire de Bordeaux, mais au VIII.s le port servais a quoi ??? Merci d'avance :-)
max33530 le 11/09/2014 à 05:09:49
Vraiment MERCI pour cette description !
antoine le 16/12/2013 à 01:12:37
intéressant
pour réviser l'histoire des arts :)
lo ri le 02/11/2013 à 06:11:44
merci pour cette description detaillé !
Domage qu'il n y est que des œuvres de Joseph Vernet ...